Article> “North Korean Refugees, can they play a key role in unification?”

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English Version:

In short, North Korean refugees are special minority absorbed into a population of 47 million in South Korea. As a by-product of the division between the North and South, they have hard time adjusting to South Korean society due to the gap of living standards, cultural differences, and different way of thinking.

Early in their introduction to South Korean society, they have high satisfaction due to incomparable political freedom, economic prosperity, and multifaceted support for settlement from the government and the community. However, as time passes, being forced to face the cold reality of competitive capitalistic society, their satisfaction rate drops significantly. The bigger the exposure, the lesser the satisfaction rate. Can these North Korean refugees stand as major players for unification? I think we should begin by understanding our stations and capabilities objectively and realistically.

▲ North Korean refugees begin at the almost same starting line in the South, but in their adjusting process, they fall roughly into three groups. ⓒ Lee Yun Kyung

Three Groups of North Korean Refugees
North Korean refugees begin at the almost same starting line in the South but in their adjusting process, they fall roughly into three groups. The first group of refugees are those who made successful transition either by their academic achievement, as entrepreneurs or securing employments in stable companies. They set their goals to be integrated into the mainstream of the South, grow out of preferential treatments, and realize their social values through education, building capacity and competitiveness; thus exercising positive influence on South Korean society. However, this group seems to be a tiny minority.

The second group are those who belong to and devote themselves to activist groups. They focus and work toward the democratization of the North and deserve some credits. But their unilateral struggle against the North without proper evaluation of their situation, capabilities, and skillful communication with South Korean Society results in poor recognition. Though they began with fanfare, the influence of their organizations dwindles with assertions lacking logic, poor management, and without necessary capabilities and skills.

Presuming to be the spokesperson of North Korean refugees through media before grasping their situations, they have negative influence on the society. Because of the lightness of their rash actions before prudent thinking and careful preparation, they contribute toward negative images of North Korean refugees and hinder their normal growth as freshmen of South Korean society.
The third group are those who throw out complaints in spite of receiving support for settlement from South Korean society. They point their fingers to the government for their failure to settle rather than to their lack of efforts. 60.2% of the total refugees do not have jobs and rely on government subsidy for basic livelihood. Some escape to third countries having failed taking root in the South. Quoting the data from the Department of Foreign Relations and Trade, The Korean Daily reported that 1,000 refugees have filed political asylum in Briton since 2004 and 70% of those possessed South Korean citizenship. There were 20 cases of false political asylum and deportation from Norway. According to the Department of Foreign Relations, in Briton and Norway alone, approximately 600 North Korean refugees with South Korean citizenship are stranded.

Three Characteristics of North Korean Refugees
North Korean refugees have tendency to overestimate themselves. For example, some demand their licenses acquired from the North to be acknowledged without reevaluation; some criticize South Korean society, self-deceived as if they were admitted to the reputable universities by their own merit, not by preferential treatment. They are unbecoming in the eyes of South Koreans who put out tremendous efforts to get good education and develop capabilities. Some with master’s degree and doctor’s degree who do not command any one foreign language, or cannot write any decent thesis, no doubt they mar the overall image of North Korean refugees.

North Korean refugees are highly self-assertive. South Korean scholars studying the North say, “The higher the position they held in the North, the more self-assertive they are to prevent any meaningful communication.” A staff at a NGO complains that even college students attending South Korean universities self-assert too strongly to communicate; they believe their thinking so absolute that they are not able to engage in conversation. Either out of tragic ignorance that only they know everything about the North or being too confident, they would not acknowledge what others have to say. It is especially true of those so-called intellect from the North.

North Korean refugees are emotional, short-tempered, and have difficulty to distinguish between their personal and official affair. Propaganda machinery of North Korea draws out loyalty to its leaders and the country by stirring up emotions and psyche. Having been brainwashed and raised up in such an environment for decades, North Korean refugees easily betray their feelings and are enraged in trivial matters. One cannot achieve anything led by emotions and rage.

Can North Korean refugees play a key role in unification?
Of course, not all North Korean refugees are like that. However, can North Korean refugees with these characteristics stand as agents for unification? North Korean refugees cannot become agents of unification, simply because they are from the North. Whether or not they could become agents of unification will depend on their preparation. When they study and develop capabilities for unification, work hard and are recognized in various areas, then as people who have experienced both societies, they can become agents of unification.

There are quite a number of North Korean refugees who self-proclaimed to be agents of unification. According to them, they can become agents of unification with experience of the North alone. Without efforts and preparation, they would rather remain as a roadblock on the road.
In order to overcome it, it is most important to build our capabilities. Without any preparation, there is nothing we can do upon returning to the North when unified. Even if we got education in the North, we’d better study again in the South and be approved our abilities. For democratization and human rights movement, it is imperative to develop our capacities to be able to persuade others with balanced and realistic logical theories and build national consensus.

Next, we have to be self-sufficient financially. We have to let go the idea that the government should and could take total responsibility until we successfully settle down; we have to set the goals, utilize maximum resources given and environment, and strive for economic independence.
There is a rising chorus that in the coming general election on April 11, we should elect our own who will represent 23,000 of us. Since he or she will take up the serious responsibility to be the spokesperson for 23,000 North Korean refugees and prepare the way for unification, it has to be someone who has proven qualifications and capabilities. It is high time to elect a North Korean refugee to the Parliament as a symbol of the North Korean refugee community. Excluding minors from 23,000, the number is a little over 10,000, which is too small to have a proportional representation. However, it will be meaningful to have our own voice.

Looking back, some erroneous actions of the senior members of our community resulted in mistrust and rejection of the general population. The time requires the appearance of a leader equipped knowledge and skills. Unconscionable politicians who would not shy away lies and falsehood in order to promote personal gains would cause more harmful consequences. That is why a leader should receive a thorough ethical scrutiny and be tested of competence.

Written by Kim Myung Sung,
Executive Director
Unification Vision Research

Translated by Katherine Koh,
Education Director
Arise Church, Los Angeles

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국문 버전: 

간단히 말해 ‘탈북자’는 대한민국 4천7백만 인구에 편입된 특수한 소수집단이다. 분단체제의 산물인 이들은 남북한의 생활 격차에 따른 문화적 이질감, 사고방식의 차이로 인해 남한사회 적응에 여러 가지 어려움을 겪고 있다. 

입국초기에는 남한사회에 대한 높은 만족감을 가진다. 북한과 비교할 수 없는 남한의 정치적 자유와 경제적 풍요로움, 정부와 사회의 다방면적인 정착지원이 탈북자의 만족도를 높여주기 때문이다. 그러나 시간이 흐르고 자본주의 경쟁사회의 냉정한 현실과 맞닥뜨리면서 탈북자의 사회만족도는 현저하게 떨어진다. 현실이 반영되는 만큼 하락한다. 이런 탈북자들이 과연 통일의 주역으로 설 수 있을까? 먼저 우리 자신의 객관적·현실적 위치와 역량을 아는 것에서 출발해야 할 것이다. 


▲ 탈북자들은 남한 사회에서 거의 동일선상에서 출발하지만 적응과정에서 크게 세 부류로 나뉘어진다. ⓒ이윤경(재능기부자)

탈북자 사회의 세 부류

탈북자들은 남한 사회에 오면 동일선상에서 출발한다. 하지만 적응과정을 거치면서 3부류로 나눠진다. 첫 번째는 학문적인 성공으로 사회의 인정을 받는 탈북자들과, 사업가로 성공하거나 안정된 회사에 취직한 탈북자들이다. 주로 성공한 케이스들이다. 한국의 주류사회 편입을 목표로 삼은 이들은 학업을 통한 실력향상과 특혜에서 벗어나 경쟁력을 높여 자신들의 사회적 가치를 실현해 가고 있다. 물론 남한사회에 긍정적인 영향을 주고 있다. 그러나 이런 이들은 극소수인 것으로 보인다.

두 번째는 주로 운동권에 속하거나 단체 활동에 전념하는 탈북자들이다. 이들은 북한의 민주화 실현에 초점을 맞춰 투쟁한다는 점에서는 긍정적인 평가를 해야 할 것이다. 그러나 자신들의 위치와 능력, 자질이 어느 정도 인지를 파악하지 못한 채 북한만을 바라보며 일방적인 투쟁만 하다 보니 자신들이 몸담고 있는 남한사회와의 소통에 서툴고 인정을 받지 못하고 있다. 논리는 없고 주장만 있는 단체들의 활동은 실력과 자질의 부족과 경영의 미숙함으로 처음 시작은 요란하나 갈수록 입지가 축소되고 있다.

이들은 자신들의 위치를 파악하기도 전에 언론을 통해 탈북자 사회의 대변인을 자처해 사회에 부정적 영향을 미치고 있다. 또한 깊이 있는 사고와 준비보다 행동이 먼저 앞서는 가벼움 때문에 한국 사회에 탈북자에 대한 부정적인 이미지를 심어주고 있으며, 사회 초년생 탈북자들의 정상적인 성장도 저해하고 있다.

세 번째는 남한사회의 정착지원을 받음에도 불구하고 불만을 쏟아내는 그룹이다. 그들은 사회정착의 실패원인을 자신들의 노력부족이 아니라 남한 정부에 돌리고 있다. 직업이 없이 정부의 기초생계비를 받고 있는 사람이 전체 탈북자의 60.2%에 이르고, 남한 사회에 뿌리를 내리지 못하고 제3국으로 도피하는 탈북자들이 그러한 사례다. <중앙일보>(2010.9.16)가 외교통상부 자료를 인용해 보도한 데 따르면 지난 2004년 이후 영국에서 망명을 신청한 탈북자가 1000 명이고, 그중 약 70%가 한국 국적 소지자라고 한다. 위장망명으로 확인된 탈북자 20명이 노르웨이에서 강제 추방된 사례도 있다. 외교부 추산에 따르면 오도가도 못 하는 처지가 된 한국 국적 탈북자가 영국과 노르웨이 두 나라에서만 약 600명에 이른다고 한다.

탈북자의 세 가지 특징

탈북자는 자기 자신을 과대평가 하는 경향이 있다. 예를 들어, 북한에서 받은 자격증을 대한민국에서 그대로 인정해 달라고 요구하는 경우나 특례로 대학에 다니면서 자신들의 실력으로 남한의 명문대학에 입학한 것처럼 자기분수를 모른 채 목에 힘을 주고 사회에 대한 불평불만을 터놓는 일부 탈북자들의 행태는 제대로 된 학력과 실력을 갖추기 위해 피나는 노력을 하는 남한사람들이 봤을 때는 실로 꼴불견이 아닐 수 없다. 제대로 된 외국어 한 가지 소유하지 못하고, 제대로 된 논문 하나 쓰지 못하는 일부 탈북자 석사, 박사들이 탈북자 사회의 전체적인 이미지를 흐려놓는 것은 두말할 것도 없다.

탈북자는 자기주장이 강하다. 북한을 연구하는 남한의 학자들은 “고위직 탈북자일수록 자기주장이 강해 소통이 어렵다”는 이야기를 많이 한다. NGO 단체의 한 관계자는 “대학에 다니는 북한출신 대학생들도 자기주장이 너무 강해 소통이 안 된다”고 호소한다. 자신들의 주장을 절대적인 것으로 확신하고 있어 대화가 전개되지 않는다는 것이다. 북한문제에 관해서는 자신들만이 모든 것을 알고 있다는 일종의 비극적인 무지 때문인지 아니면 지나친 자신감 때문인지 상대의 말을 인정하려 하지 않는 것이다. 특히 과거 북한에서 배웠다고 하는 어설픈 지식을 가진 사람들이 이러한 문제점을 많이 안고 있다.

탈북자는 감정에 약하고 공사구분이 잘 안되며 쉽게 분노한다. 북한의 선전선동은 국민의 감정과 정서를 자극해 영도자와 국가에 대한 충성심을 이끌어낸다. 이러한 환경 속에서 수십년간 세뇌교육을 받으며 성장한 탈북자들은 남한사회에서도 쉽게 감정을 드러내고 사소한 일에도 분노한다. 감정이 앞서고 분노가 앞서면 아무 일도 할 수 없다.

탈북자가 남북통일의 주역이 될 수 있을까?

물론 100%는 아니지만, 이러한 특성을 가진 탈북자가 통일의 일꾼으로 바로 설 수 있을까? 탈북자라고 해서 저절로 통일의 주역이 되는 것은 아니다. 탈북자가 통일의 주역이 될 수 있는지 없는지 여부는 본인들의 준비여하에 달려있다고 본다. 통일을 위해 학문적 수양과 실력을 쌓고 각 방면에서 열심히 노력하여 사회적으로 인정받을 때에야 북한과 남한 두 체제를 경험한 탈북자들이 통일의 주역이 될 수 있다.

스스로를 통일의 주역이라고 말하는 탈북자들이 적지 않다. 그들의 말대로 라면 북한사회의 경험만 갖고서도 통일의 주역이 될 수 있다는 뜻인데 노력과 준비가 없이는 주역이 아니라 통일의 골치덩이로 남게 될 것이다.

이를 극복하기 위해서는 무엇보다 실력을 키우는 것이 중요하다. 아무런 준비도 없이 통일이 되었을 때 북한에 돌아가 할 수 있는 일은 없다. 북에서 공부를 했더라도 다시 남한에서 제대로 공부를 해서 실력을 인정받아야 한다. 민주화운동과 인권운동도 현실적인 타당성과 균형을 갖춘 논리로 상대를 설득하고 국민적 공감대를 형성할 수 있는 실력을 키우는 것이 중요하다.

다음으로 경제적으로 자립할 수 있어야 한다. 국가가 탈북자의 성공적 정착까지 모든 것을 책임져야 하고 그럴 수 있다는 생각을 버리고 주어진 혜택과 환경을 최대한 활용하면서 목표를 정하고 경제적 자립을 위한 노력을 해야 한다.

오는 4월 11일에 실시되는 총선에서 2만 3천여명 탈북자들의 목소리를 대변하는 탈북자 국회의원이 나와야 한다는 목소리가 높아지고 있다. 탈북자 국회의원은 2만 3천명 탈북자의 목소리를 대변하고 통일을 대비해야 하는 막중한 임무를 띠고 있는 만큼 사회적으로 능력과 자질을 검증받은 준비된 탈북자여야 한다. 탈북자사회의 상징인물인 탈북자 국회의원을 선출하는 것은 현실적으로 절실히 필요한 시점이다. 물론 인구비례로 2만 3천여 명중 미성년자들을 제외하면 만 명 조금 넘는 수준으로 수적으로는 많이 부족하지만 그래도 우리들의 목소리를 대변한다는 데는 의미가 있다고 본다.

그러나 탈북자사회는 과거를 돌아볼 때 탈북 선배들의 그릇된 행동의 결과로 국민들의 불신과 외면을 초래했던 것을 상기하며 실력을 겸비한 능력 있는 인재의 등장을 요구하고 있다. 자기 개인의 영달을 위해 거짓과 허위도 서슴없이 허용하는 비양심적인 정치꾼은 또 다른 비합리적 현상을 낳을 것이다. 때문에 철저한 도덕적 검증과 실력을 인정받아야 한다.

김명성 통일비전연구회 사무국장

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Plea from Citizens’ Alliance of North Korean Human Rights



때 이른 폭염에 건강 유의하시기 바랍니다.

Hope this message finds you well.

연일 언론에 보도되고 있듯이 라오스에서 탈북고아 9명의 강제북송으로 마음이 편치 않습니다.

As reported in the media, we are very disturbed by the news of nine young North Korean refugees being forcefully repatriated.

북한은 체제유지를 위해 결사적으로 주민의 탈북을 막고, 라오스까지 가서 탈북자를 잡아가지만,

자유를 향한 탈북자의 행렬은 말릴 수 없습니다.

In order to maintain the order and stability of the regime, North Korea strictly prohibits escape, even capturing those who made it far to  Laos. However, the North Korean regime cannot stop the refugees’ eternal march to freedom.


며칠 전 함경북도가 고향인 두명의 탈북여성이 도움을 요청해왔습니다.

A few days ago, two female refugees from Hamgyongbuk-do have asked for help.

두 여성 모두 2012년 겨울 돈을 벌기 위해 탈북했으나 팔려가 날마다 소 돼지처럼 일하다 도망친 상황입니다.

Both of them left North Korea in the winter of 2012, but were sold and forced to commit to inhumane labor. They then both ran off.

아이를 낳으라는 협박과 폭행 속에서 살다 도망친 20대 여성과

어린나이에 인신매매로 팔려 임신과 유산으로 몸이 망가진 10대의 청소년이 우리의 손길을 기다리고 기다리고 있습니다.

A woman who has been constantly threatened to have babies, and a teenager whose body is harmed due to constant rape are waiting for our help.

또한 한국에 혼자 입국한 20대 초반의 탈북대학생은 북에 남아 있는 가족의 생명이 위태롭다며 도움을 요청해왔습니다.

Also, a refugee who is currently a college student has recently arrived in South Korea, imploring us to save his family members’ lives by helping them.

장사로 근근이 사시는 어머니는 남쪽의 아들과 통화하는 것이 발각되어 보위부로 끌려가 갖은 고문을 받고 감옥으로 가게 되었습니다.

His mother has recently been caught while making a phone call with him. After long-lasting torture, she was imprisoned.

북에서 남자는 장사를 할 수 없고, 배급도 월급도 나오지 않아 아버지의 병은 굶주림에 악화되고

In North Korea, he cannot make a living. Even worse, due to the halt in rationing, his father is suffering from deepening starvation.

10대의 여동생도 기아로 거의 죽음 직전에 내몰려 있다고 합니다. 저희가 도와주지 않으면 목숨을 잃을 것 같아 안타깝습니다.

His teen-aged sister is bound to death due to starvation. Without our help, their lives are at a stake.

이들 4명이 목숨을 구해 새 삶을 찾을 수 있도록 도와주길 간절히 부탁드립니다.

We implore your help in finding a way for them to heal their bruises and start new lives.

이들을 구하는데 드는 비용은 약 7,200,000원이 소요됩니다.

It takes around 7.2 million dollars to rescue all of them.

라오스에서 강제북송된 탈북고아 9명과 마찬가지로 소중한 생명입니다.

These are all precious lives — that need our help imminently.

우리의 손길이 닿는 곳에 있을 때, 빨리 그들을 도와야 합니다.

탈북고아 9명에 대한 안타까움과 바램을 우리에게 도움을 요청한 이들과 나눠주시기 바랍니다.

간절한 마음으로 도움을 요청합니다.

We sincerely, from the bottom of our hearts, ask for your generous help.


2013년 6월 8일

June 8th, 2013

탈북난민 구호사업단 단장 이미숙, 부단장 엄영선, 김영자 올림

추신: 우리은행 142-097009-01-201 북한인권시민연합

Woori Bank  142-097009-01-201

Citizens’ Alliance for North Korean Human Rights



Fund successfully delivered to Citizens’ Alliance for North Korean Human Rights!

[Donation] A student of Miss Porter’s School, Jenna Lee, led a campaign on North Korean Human Rights and raised $ 321.47 through selling T-shirts. She participated in the NKHR’s 1st Workshop on North Korean Human Rights, which targets highschool students, in 2011. The Miss Porter’s School donated $ 321.47 to NKHR. Thank you! (Photo: Benjamin H. Yoon, Founder & Chairman of NKHR and Jenna Lee)

[기부] 국내외 고등학생 대상 ‘제1회 북한인권 청소년 워크숍’에 참여했던 미국 Miss Porter’s School의 이지영 학생이, 학교로 돌아가 만든 북한인권 동아리에서 티셔츠 판매를 통한 북한인권 캠페인을 벌여 마련한 $ 321.47을 북한인권시민연합에 기부하였습니다. 보내주신 후원금 소중하게 사용하겠습니다. 감사합니다! (사진 설명: 지난 3월 북한인권 동아리 활동을 논의하기 위해 사무국에 방문한 이지영 학생과 윤현 이사장)Image